Publicado 19/08/2020 11:09CET

Ébola y SARS-CoV-2: así se parecen y se diferencian los dos virus protagonistas del siglo

Micrografía electrónica de barrido coloreada de partículas del virus del Ébola (verde) que brotan y se adhieren a la superficie de las células.
Micrografía electrónica de barrido coloreada de partículas del virus del Ébola (verde) que brotan y se adhieren a la superficie de las células. - NATIONAL INSTITUTE OF ALLERGY AND INFECTIOUS DISEA

MADRID, 19 Ago. (EUROPA PRESS) -

Esperanza Gómez-Lucía, investigadora del departamento de Sanidad Animal y codirectora del grupo Virus Animales de la Universidad Complutense de Madrid (UCM), ha analizado la historia, las semejanzas y las diferencias entre los dos grandes virus protagonistas de los últimos diez años, el ébola y el SARS-CoV-2, causante del COVID-19.

En agosto de hace seis años, otra emergencia sanitaria era noticia: el virus del Ébola. Descubierto en 1976, su brote más letal fue el de África Occidental de 2014-2016. A punto de cerrar la segunda década del nuevo milenio, ha entrado en escena el SARS-CoV-2, menos letal pero más repartido por el mundo, con más de 22 millones de casos.

Curiosamente, el virus del Ébola y el SARS-CoV-2 tienen una historia previa a estos seis años. En 1967, 31 personas se infectaron en laboratorios de Marburgo (Alemania) y Belgrado (República de Serbia) a partir de células procedentes de monos africanos de Uganda. Murieron 7 (22,6%) con síntomas hemorrágicos.

Desde 1975 se conocen pequeños brotes de fiebres hemorrágicas en África, pero la gran explosión de esta enfermedad ocurrió en 1976, cuando más de 500 personas en un pequeño pueblo de la entonces Zaire (actual República Democrática del Congo) padecieron una fiebre hemorrágica, que presentó una mortalidad superior al 90 por ciento. Esta localidad está a orillas del río Ebola, por lo que la enfermedad recibió ese nombre. Se pudo comprobar que todos los episodios previos, incluidos los de Marburgo y Belgrado, habían sido producidos por virus muy similares, que hoy en día conforman la familia Filoviridae, por el aspecto de cinta o hilo de las partículas víricas.

El brote que más ha preocupado a la población europea y americana ha sido el que comenzó en 2014 en Guinea, y se extendió principalmente a los países limítrofes Sierra Leona y Liberia. Cuando el brote se dio por finalizado, el virus había infectado a cerca de 28.600 personas, de las que fallecieron 11.323. Entre ellas estaban Manuel García Viejo y Miguel Pajares, los dos sacerdotes españoles que habían estado colaborando in situ en la lucha contra la enfermedad.

Este brote es conocido a nivel mundial porque afectó a personas occidentales, pero eso no significa que no se hayan dado más, ya que se acaba de controlar uno que comenzó en junio de 2018 en la República Democrática del Congo y que ya ha matado a 2.300 personas, el 66 por ciento del total de más de 3.500 infectados.

Por su parte, el SARS-CoV-2 es el segundo de su clase de virus. En el año 2002, se diagnosticaron en la provincia china de Guangdong una serie de casos de problemas respiratorios, producidos por un coronavirus, que recibieron el nombre de neumonía grave y aguda (SARS). Rápidamente se expandió por el resto de China y países limítrofes y algunas personas infectadas viajaron a países occidentales, como Canadá, EEUU e incluso España.

Este proceso afectó a 8.100 personas y presentó una mortalidad del 9,6 por ciento, pero fue rápidamente controlado y el virus se dio por erradicado. En diciembre de 2019, surgió en Wuhan (China) una enfermedad con características similares, producida por un coronavirus que presenta cierta homología con el del año 2002 y que, por tanto, ha pasado a denominarse SARS-CoV-2.

DOS ZOONOSIS

Ambos virus son zoonóticos, es decir, pasan de los animales al hombre (y posiblemente viceversa). Tras muchos estudios, se ha determinado que el reservorio animal de Ebolavirus son murciélagos que se alimentan de fruta y que, dadas las cambiantes condiciones sociales y ambientales de África, pueden entrar fácilmente en contacto con la población nativa.

En el caso de los dos virus SARS-CoV, el origen lejano también han sido murciélagos, aunque posiblemente a través de un hospedador intermedio, como aves, civetas, cerdos u otros animales. A la vista de los mercados chinos tradicionales, en los que se agolpan humanos, aves, reptiles, mamíferos, y más animales, esta hipótesis es probable. Una vez que se ha producido lo que se llama 'salto de especie' (en este caso, la infección de un humano por un virus que en principio no lo es), los virus se difunden por la población mediante el contagio.

ASÍ SE CONTAGIAN

En el caso del virus del Ébola, la tradición también juega a favor del contagio, ya que el virus se transmite principalmente por contacto, bien directo con la persona enferma, o bien indirecto con los objetos que esta ha tocado (fómites). En esta enfermedad juegan un papel importante las intensas relaciones entre el enfermo y sus parientes o amigos, que suelen desvelarse para que el enfermo encuentre confort en su enfermedad.

El SARS-CoV-2, por su aprte, entra por la mucosa oronasal, bien al aspirar gotículas o aerosoles con virus o bien al tocarse la cara con las manos infectadas por virus. Por ello, es un virus fundamentalmente respiratorio. La enfermedad puede cursar desde asintomática (desgraciadamente en menor porcentaje de infectados del que nos hubiera gustado) hasta una neumonía grave con gran dificultad respiratoria, que requiere de respirador para mantener la oxigenación de los tejidos. Esto se puede acompañar de tos y fiebre.

Un aspecto fundamental es que, si las defensas inmunitarias no son capaces en los primeros días o semanas de controlar la infección, se desata lo que se conoce como 'tormenta de citocinas'. En breve, lo que ocurre es que el sistema inmunitario lucha con la infección y su reacción desmedida produce una inflamación exagerada que pone en serio peligro la vida del enfermo.

Ebolavirus infecta y destruye las células que tapizan el interior de los vasos sanguíneos. De esta forma, la sangre no puede contenerse en el aparato circulatorio y fluye libremente por tejidos y hacia el exterior; sangre cargada de partículas víricas que van a transmitirse fácilmente a otras personas. El paciente muere frecuentemente por estas hemorragias internas y externas.

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