Un antiguo pariente de los humanos muestra un rasgo sorprendentemente moderno en sus dientes

Cráneo de Paranthropus robustus datado en 1,8 millones de años
CC BY-SA 4.0 - Archivo
Publicado 17/01/2019 10:45:10CET

MADRID, 17 Ene. (EUROPA PRESS) -

Un nuevo estudio revela que un pariente de los humanos modernos que vivieron hace al menos 104.000 años en el norte de China mostró evidencias de crecimiento y desarrollo dental muy similares a los de las personas de hoy. Un equipo internacional de científicos realizó la primera evaluación sistemática del crecimiento y desarrollo dental en un fósil de homínidos arcaicos del este de Asia que se conoce como el joven Xujiayao.

El fósil es de un niño de 6 años y medio que vivió hace entre 104.000 y 248.000 años en el sitio de Xujiayao en el norte de China. Los investigadores se sorprendieron al descubrir que, en la mayoría de los casos, el desarrollo dental de este niño era muy similar al que tendría un niño hoy en día, subraya la coautora del estudio, Debbie Guatelli-Steinberg, profesora de Antropología en la Universidad Estatal de Ohio.

"El joven Xujiayao es el fósil más antiguo encontrado en el este de Asia que tiene un desarrollo dental comparable al de los humanos modernos", afirma Guatelli-Steinberg. "Puede sugerir que estos humanos arcaicos tuvieron una historia de vida lenta como los humanos modernos, con un periodo prolongado de dependencia infantil", añade esta experta, cuyo trabajo se publica este miércoles en la revista 'Science Advances'.

Los dientes proporcionan algunos de los mejores datos que los antropólogos tienen sobre el crecimiento y desarrollo de nuestros ancestros, según Guatelli-Steinberg. Esto se debe a que las líneas de crecimiento en los dientes conservan un registro de desarrollo dental.

En comparación con nuestros primos primates, los humanos modernos, incluidos sus dientes, tardan mucho tiempo en formarse y desarrollarse. Los antropólogos creen que esta característica está asociada con los periodos más prolongados de dependencia infantil de los seres humanos: cuánto tiempo un joven depende del apoyo de un cuidador.

Entre otras técnicas, los científicos utilizaron imágenes de rayos X de sincrotrón para mirar dentro del fósil y ver la estructura interna de los dientes, incluidas las líneas de crecimiento que revelaron la tasa de desarrollo de los dientes. Los resultados fueron sorprendentes en parte porque muchas otras características de este homínido no son modernas, como la forma y el grosor del cráneo y el gran tamaño de los dientes, según los autores.

"No sabemos exactamente dónde encaja este enigmático homínido de Asia oriental en la evolución humana", reconoce otro los autores principales, Song Xing, quien se encuentra en la Academia China de Ciencias en Beijing. "Tiene algunas afinidades con los arcaicos parientes humanos como los denisovanos y neandertales con, como hemos encontrado, algunas características más modernas. Es un extraño mosaico", agrega.

Usando las líneas de crecimiento en los dientes, los científicos estimaron la muerte del joven Xujiayao en alrededor de 6 años y medio, según la coautora del estudio Mackie O'Hara, estudiante graduada en Antropología en la Universidad del Estado de Ohio. El primer molar de este joven, lo que hoy llamamos el molar de los 6 años, había erupcionado unos meses antes de la muerte y comenzó a desgastarse un poco. La raíz estaba completa alrededor de tres cuartos, similar a la de los humanos de hoy.

CRECIMIENTO DENTAL SIMILAR AL ACTUAL

"Encontramos que este joven estaba creciendo, al menos de manera dental, de acuerdo con un programa similar al de la gente moderna", afirma O'Hara. Otro aspecto similar al de los humanos modernos fue el perikymata, que son las líneas de crecimiento incremental que aparecen en la superficie del diente. "Descubrimos que la forma en que estos perikymata se distribuían en los dientes juveniles de Xujiayao era similar a lo que vemos en los humanos modernos, y no en los neandertales", subraya Guatelli-Steinberg.

Otro hallazgo interesante está relacionado con la línea de crecimiento de largo tiempo, que se establece cada ocho días en los humanos modernos. "Este joven tenía un ritmo de 10 días, que no se ve muy a menudo en los primeros homínidos --apunta--. La mayoría de los primeros homínidos tenían un ritmo más corto, más cerca de siete días. Este es otro aspecto que es mucho más moderno".

El único aspecto del desarrollo dental en el joven Xujiayao que no era moderno fue la tasa de crecimiento en las raíces de los dientes. Aquí, el niño mostró un crecimiento relativamente rápido, en comparación con un crecimiento más lento en los humanos modernos.

Aunque el desarrollo dental de este niño sugiere que tenía un curso de vida lento similar al de los humanos modernos, Guatelli-Steinberg adiverte que no se sabe qué sucede en la infancia posterior en homínidos como este. "Sería interesante ver si el desarrollo dental en la infancia posterior, como el crecimiento y el desarrollo de los terceros molares, también fue similar al de los humanos modernos", concluye.